地理课本又要改写?地球存在第八大洲

地理课本又要改写?地球存在第八大洲

在众多有关气候恶化、北极融化之类的灾难片里,当洪水袭来,绝望的人类都会将“世界屋脊”青藏高原作为最后的根据地,因为那里是地球上海拔最高的地方,也是洪水最后到达的地方。可以想象,当洪水淹没全球,那么露出地面的高原和喜马拉雅山就变成了最后的岛屿。

如今,一群科学家用同样的解释将新西兰的库克峰算作一片神秘大陆的最高点。也就是说,这片大陆九成的土地都在太平洋蔚蓝的水下。科学家将这片大陆称为地球第八大洲——西兰洲。

这究竟是怎么一回事?

传说中失落的大陆

1642年,荷兰一位名叫亚伯·塔斯曼的航海家深信在南半球有一个广袤的大陆,并下定决心找到它。在那个年代,南半球对欧洲人来说相当神秘,他们都坚信地球的另一边一定还有一片大陆,并预先给这块尚待发现的大陆命名为“南大陆”。

因此,当年的8月14日,塔斯曼从他所属荷兰东印度公司的总部(位于印度尼西亚雅加达)出发,率领两艘小型帆船先往西航行,然后南下,再转向东方,最终到达新西兰的南岛。由于在海上就与当地土著毛利人发生了冲突,之后发生了一系列流血事件,所以不久后他就启航返程,甚至没有踏上陆地。不过,他相信自己确实发现了神秘的南大陆。

要知道,此时的欧洲人早已知晓澳大利亚的存在,他们并不认为澳大利亚就是他们要寻找的传奇南大陆。然而,他们的坚持在如今科学家的论证之下显然是正确的。

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亚伯·塔斯曼(Abel Tasman)

1895年,第一个可以证实南大陆存在的真正线索出现了。苏格兰博物学家詹姆斯·赫克托爵士参加了一次考察新西兰南端海岸岛屿的旅程。在研究了新西兰的地质构造后,他得出了一个结论:新西兰是“向南和东面延伸的一个大陆顶部的山脉残余部分,现在这个大陆已淹没在水下……”不过可惜,这并未引发世人的关注。

直到2017年,一群地质学家宣布发现了新大陆西兰洲,并声称这就是塔斯曼希望找到的南大陆。这个新发现的大陆,面积为490万平方公里,是世界上最小、地层最薄、也最年轻的大陆。更特别的是,这个最新的大陆94%的面积是在海水之下,只有新西兰等少数几个岛屿从海洋深处探出了水面。

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新大陆西兰洲有94%的面积是在海水之下。

有关大陆的定义

20世纪60年代,全球地质学家终于对“大陆”的地质定义达成了共识。于地质学来说,所谓大陆是指海拔高、岩石种类多样化,而且地壳够厚的一个地质区域,此外面积还必须非常巨大。

这些条件给了地质学家寻找新大陆的要素。如果他们能找到这些要素的证据,他们就能证明第八大洲是真实存在。不过在当时,找寻这些要素艰难且昂贵。

然而不久之后,《联合国海洋法公约》开始生效,公约规定,各国可以将其合法疆域延伸到专属经济区(经济海域)以外,即从海岸线延伸到200海里处,从而可以拥有这个”延伸的大陆架”,包括大陆架蕴藏的所有矿产资源和石油。也就是说新西兰如果能够证明其现有国土是一个广袤大陆的一部分,其领域就可以增加六倍。于是突然间,研究西兰洲的计划获得了充足的资金,随后西兰洲存在的证据也逐渐建立起来,每采集到一块岩石样本,就朝宣布西兰洲的发现迈进一步。

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西兰大陆是一个形状不规则的大陆,大小几乎与澳大利亚差不多。

最终的大量证据来自卫星数据,这些数据可以用来追踪地壳不同部位地球引力的微小变化,从而绘制海底地图。有了这项技术,可以清晰地看到西兰洲是一个形状不规则的大陆,大小几乎与澳大利亚差不多。

科学家们还指出,西兰洲具备了地球另外7个洲的主要特征,包括:比周围地区更高的海拔、独特的地理地质、区域划分明确、具有比普通海洋地壳更厚的地块等。

来自新西兰的地质学家尼克·莫蒂默尔说,“一个洲可能淹没在水里,但它是一个大陆板块。”西兰洲大陆终于向全世界亮相,这也为一两个国家带来世界上面积最大的领海。

除了整个新西兰国家,西兰洲还包括法属新喀里多尼亚岛,以及澳大利亚的微小岛屿豪勋爵岛和波尔金字塔岩。

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澳大利亚的微小岛屿波尔金字塔岩。

西兰洲的未解之谜

成为世界第八大洲的西兰洲仍有许多未解之谜。它那不同寻常的起源就特别让很多科学家为之着迷不已。

例如,科学家们目前还搞不懂地壳薄如西兰洲的大陆如何能维持整个陆块,而没有分裂成微小的陆地。此外,西兰洲是在什么时候沉入水下?西兰洲曾经是否高于海平面?以及西兰洲大陆上曾经有哪些生命存在过?

这些问题目前都没有确切的答案。目前唯一可以确定的是,西兰洲最初是远古超级大陆冈瓦纳的一部分。

冈瓦纳古大陆形成于5.5亿年前,基本上是南半球所有陆地的汇拢。西兰洲占据了冈瓦纳大陆东部一角,与其他几个陆块相连,包括南极洲西部的一半和整个澳大利亚东面。在大约1.05亿年前,不知道什么原因,西兰洲开始脱离这个超级古大陆。

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由于大陆地壳比海洋地壳要厚得多,通常深达地心40公里左右,而海洋地壳通常厚约10公里。当受到挤压,西兰洲整个陆块被严重拉伸展开,因而变薄,只向下延伸20公里。这块地壳极薄的大陆,最终消失在海水下。

西兰洲大陆不可能很快揭晓其所有秘密。科学家们纷纷表示,一切秘密都在水下2公里,因此很难发现,并且需要取样的地层也在海床下500米。探索这样的水下大陆真的很有挑战性。

不过对于世界各地的普通人来说,西兰洲的发现和认证唯一的影响就是地理课本的改变。毕竟,人类的天文地理知识随着科学技术的进步在不断修改。几年前,九大行星变成了八个,可能不久之后,七大洲也会变成八个。

END

编辑丨魏东月

图片来源网络

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